Microplastics, Macro-problems

The omnipresence of plastic in our seas and oceans is now indisputable. But to what extent? Energy Observer left to meet the Plastic Busters Project, who study the effects of plastic on submarine fauna. Their specialty: concentrating on the microscopic analysis of this maxi problem by studying skin samples of marine animals from the Mediterranean Sea.

During their Italian tour, the Energy Observer team left Sienna to discover the Plastic Busters, a veritable pioneer in the domain of molecular and chemical biology. Cristina Fossi, full professor in environmental marine ecology at the University of Sienna, and her team, have studied the effects of plastics in protected marine zones in the Mediterranean since 2013. Their goal is to understand how the plastic penetrates living organisms and what the consequences are.

“We work on the presence of micro- and macroplastics in the environment at the microscopic level, and on the phenomenon of plastic ingestion by marine animals, in order to measure the effects of this consumption,” explains Cristina Fossi. “These plastics transport chemical particles, such as adhesives which act as hormone disruptors: once digested, they can have toxic effects which affect the animals’ hormonal activity.”

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To analyze the chemical and biological impact of plastic on marine mammals, the team takes small skin samples and analyzes them in a lab with different techniques.

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A fin whale filters 70,000 liters of water during a hunt. Therefore, the whale ingests all micro- and macroplastics floating in the water column, which impacts the quality of its physical and even its psychological life,” adds Professor Fossi.

The work done at the local level by Plastic Busters is decisive at the international level for understanding plastic pollution at all scales, allowing measures to be deployed for the protection of marine wildlife. A mission at once scientific and educational, essential for the future of Mediterranean marine fauna, and the entire ocean.

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Photos : Patrick AVAVIAN, Leah BALL, Jérémy BIDON, Kadeg BOUCHER, Pierrick CONTIN, Amadea KOSTRZEWA

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Images: Jeremie ELOY, Romain FROGÉ /Wanaii Films, Jean Charles GRANJON/Bonne Pioche, Julien VOIGT, Guillaume LE CORRE
3D images: Kadeg BOUCHER et Quentin CHICHE
Editing: Delphine COHEN
Art Direction and Graphic Design: Cokau lab
Visual Identity: Studio Be-Poles
Music: Demusmaker
Sound mixing: Rodolphe GERVAIS/Studio du faune
Director: Jérôme DELAFOSSE

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Design and development: DOUNY

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